Marina Escalada: "I've been working with pumpkin weave since 2006"

The project, which received a mention from the Arcor Foundation, proposes the development of pumpkin fortified with iron and probiotics to reduce the incidence of anemia. It could contribute about one third of the daily iron needs.

Marina Escalada, Carolina Genevois, Silvia Flores y Adriana Castellanos Fuentes.
Mención Fundación Arcor Premio Arcor a la Innovación
The project is called "Development of a pumpkin-based food fortified with iron and probiotics". Its goal is to reduce anemia in women and children, the most affected. It states that "one of the most sustainable and cost-effective long-term strategies against iron deficiency anemia is food fortification." The scenario from which the work starts is as follows: "The World Health Organization reported that the prevalence of anemia reaches 800 million children and women worldwide, affecting mainly children and pregnant women of reproductive age."
Anemia occurs when the blood does not carry enough oxygen. The most common cause of anemia is not having enough iron. The body needs this mineral to produce hemoglobin. Hemoglobin is an iron-rich protein that gives blood its red color and transports oxygen from the lungs to the rest of the body.
The special mention was granted by the Arcor Argentina Foundation in recognition of projects that aim to improve the living conditions of children, particularly the most vulnerable social groups. The prize consists of $ 80,000 for the winning initiative. This is the fifth edition of the Arcor Innovation Award, organized by Grupo Arcor and the National Agency for Scientific and Technological Promotion.
Marina Escalada Pla, director of the initiative, is a chemical engineer born in the neighborhood of Caballito in the city of Buenos Aires. She works as a teacher and researcher and works in the Department of Industries of the Faculty of Exact and Natural Sciences of the University of Buenos Aires (UBA). The team that presented the project is also integrated by Silvia Flores, Carolina Genevois and Adriana Castellanos Fuentes.

Why did they choose the pumpkin? What advantages and disadvantages do you have regarding other fruits?

We already knew the fabric, because we had been studying it for a long time. It is also available all year round and is grown throughout the country, which makes it accessible from several points of view, including the price.In addition, it is one of the first foods that the pediatrician recommends incorporating babies after breastfeeding and that gerontologists indicate in the diets of their patients. So throughout our lives we got used to comercalabaza.In our case we are dedicated to work only with pumpkin, in what refers to fortify with iron. Now we are testing other vegetable matrices with probiotics.Does the food they are developing preserve the "original" flavor despite the addition of iron?
The taste is similar to squash in syrup, as it contains sugars in addition to iron. The taste of iron will depend on the dose, there is a limit.

Since when do you work in this line?

During my doctoral thesis work with the tissue of pumpkin. That thesis was defended at the end of 2006. The truth is that it is a very noble fabric with many nutritional advantages, so I managed to enthuse my colleague Silvia Florespara to help me to continue exploring. Silvia has a lot of experience in the formulation of edible coatings and in microbiological techniques. Then we added Carolina Genevois, the nutritionist vision of the group. During the doctoral thesis of Carolina we developed the product that we present in this edition of the Arcor prize. This thesis was defended earlier this year. As you can see, we have been working for a while now. The interesting thing is that we must bring together many disciplines in a common goal. Also, a couple of years ago, Adriana Castellanos joined, to do her doctoral thesis, she is already working on other lines with other vegetables.

Why did you choose to present this project to the Arcor innovation prize?

In principle, it emerged as an enthusiastic proposal from Carolina at the conclusion of her thesis. The decision we made after seeing the bases and the topics of interest of this particular edition. A company like Arcor was interested in this type of development; it was a signal, we could be in tune with what the market could be demanding or needing and then we present ourselves.

Listen, participate and accept

What is your area of ??daily work and how is a work day?

Our field of work is the Department of Industries of the Faculty of Exact and Natural Sciences of the UBA. There we alternate research activities with teaching, management and other tasks that arise on a daily basis. Within the framework of the projects in which we are involved, doubts arise, situations and situations to be resolved. It is very important to work as a team to overcome difficulties. The day to day is loaded with tasks, there is no chance for boredom and sometimes, the ideas arise from the member who at that moment is calmer or "inspired". So that ideas and solutions can arise from any member and it is necessary to be willing to listen, participate and accept.

When can not find an answer to a problem or difficulty of a research project, how does it work? Does he get in his head until he solves it or does he look for a way out?

We try to open our heads, we have to read a lot, and look for what has been researched in other places on the subject or similar aspects. Then it is discussed in the group about what each one found about it and the way to continue is seen. Sometimes you have to consult and interact with colleagues from other departments, institutes or faculties.

What the project says

"Despite the efforts made in many countries in recent decades through public health policies, has not yet managed to reduce the prevalence of anemia in the population." WHO has included anemia as the second global goal of nutrition by the year 2025, aiming to reduce anemia by 50% in women of reproductive age, "explain the researchers in the presentation.
They add that "in Argentina, malnutrition due to iron deficiency affects 34% of children under 2 years of age, 18% of women between 10-49 years, and 30% of pregnant women according to the latest National Nutrition Survey and Health Since 2003, Law 25,630 has required the fortification of wheat flours with ferrous sulfate, folic acid, thiamin, riboflavin and niacin in order to prevent anemia and malformations of the neural tube.
They then point out that "one of the most sustainable and cost-effective long-term strategies against iron-deficiency anemia is food fortification, but iron fortification presents technological and nutritional barriers such as reducing undesirable organoleptic changes in iron. vegetable food, use compounds efficiently absorb, and overcome the inhibitory effect exerted by other components of the diet on its absorption of the mineral in the intestinal tract. (...) There is an extensive scientific literature that supports the role of probiotics in the maintenance of the balance of the intestinal flora, and the importance in the health and well-being of human beings. (...) Sehan has proposed several mechanisms by which probiotics could increase mineral absorption at the intestinal level, for example by reducing inflammatory processes, synthesizing phytases , and increasing the mineral solubility due to the production of short chain fatty acids ".
"Also," they add, "there is a growing demand for healthier snacks based on vegetables, for which we propose a new strategy for the production of a ready-to-consume product based on sugar-fortified wheat and probiotics simultaneously, using sustainable and of easy transfer to the agro-industrial productive sector ". In this line, "squash or pumpkin is used Cucurbitamoschataque is a vegetable that is consumed throughout the year, in all social strata and all ages."
They detail that "iron fortification was carried out by dry impregnation and lavehiculation of Lactobacilluscaseia through the application of aedible cover (CC) based on hydroxypropylmethylcellulose (HPMC). The dry impregnation allowed to fortify the pumpkin matrix approximately 12 times with respect to the iron content of the original raw material, presenting a final amount of 35 mg of iron per 100 g of pumpkin. The bioavailability of the mineral, which refers to the release of iron from the food matrix, presented a value of 50%. While this parameter improved markedly with the presence of the probiotic, reaching a value of 61%. In summary, a portion of 25 grams of iron-based pumpkin fortified food and Lactobacilluscase would provide an iron content greater than 30% of the daily demand of the mineral ".
Now, researchers will work on "evaluating the feasibility of a stage ofscaling of the food processing process (passing from pilot experience to industrial scale), "and also" in deepening nutritional aspects related to the effect of the presence of the probiotic on the lip-accessibility of iron, that is, the passage of the mineral through the villi of the intestine so that it can be used by the organism of the human being ".

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